古来より日本に欠かせない花と果実

梅は早春を告げる可憐な白い花と、初夏に収穫される果実が、古くから日本で親しまれてきました。梅の花は桜の花よりも多く万葉集に詠まれるほど愛され、長期保存できる加工品である梅干しは、平安中期から書物に登場し、鎌倉時代以降は食用としても薬用としても重宝された記録が残っています。戦国時代には、食欲増進などの滋養強壮の目的で、武士にとっては欠かせない「薬」だったとか。
旬は5月下旬から7月上旬ごろととても短いですが、収穫量は果物の中でも第7位で、現代でも多く栽培されています。収穫量の70%は「紀州の梅」で有名な和歌山県が占め、中でも紀州田辺梅林は何と30万本も栽培されている一大産地となっています。

梅干しはスーパー食材!

梅は生食には向かない果実なので、さまざまに加工して食べられますが、もっともポピュラーなのは梅干し。梅干しはとても酸っぱい食べ物ですが、この酸味は「クエン酸」で、多くの効能があるといわれています。夏バテなど疲れがたまっているときには梅干しを食べるといい、と言われますが、これはクエン酸には体内にたまった疲れのもとである乳酸を分解する作用があり、すっぱい刺激で唾液を出させて食欲を増進させたり、新陳代謝を高めるはたらきがあるためです。
また、日本人に不足しがちといわれるカルシウムの吸収を促す効能も見逃せません。さらに、クエン酸には殺菌効果があるので、これからの暑い季節には傷み防止のためにお弁当やおにぎりに梅干しを入れることは非常に理にかなっています。

梅ドリンクを作ってみよう!

梅酒や梅ジュースなど、梅のドリンクもなじみ深い加工品です。やや手間がかかる梅干しよりもドリンク類は簡単に作ることができるので、ぜひ手作りにチャレンジしてみましょう!ドリンク用の梅は鮮度が重要なので、できるだけ出始めの時期に硬いもの、傷がなくて粒が揃っているものを選ぶようにします。水洗いして、ヘタを竹串などで取り除き、カビの原因となる水気をしっかりとふき取ります。梅、梅の半量程度の砂糖、焼酎を加えて冷暗所に保存すれば、1か月ほどで梅酒のできあがり。
焼酎を加えないで、梅と砂糖だけでも梅のエキスが溶け出し、子供が喜ぶ梅ジュースになります。また、焼酎の代わりにお酢を加えると、暑い季節にピッタリの爽やかな梅サワードリンクの完成です!

料理の調味料としても活用を!

疲労回復をはじめ、さまざまな効能が期待できる梅干しや梅酒は、料理のアクセントや調味料としても重宝します。イワシなどの青魚を煮るときに梅干しを加えると、青魚特有の臭みが抜け、身が引き締まって煮崩れしにくくなります。カルシウムの多い青魚と、その吸収を助けるクエン酸の組み合わせは、栄養的にもおススメのレシピです。
また、肉じゃがや煮豚などの肉の煮物に梅酒を使うと、肉が柔らかくなり、さわやかな酸味とコクも加わっていつもとひと味違う仕上がりに。クエン酸は、加熱しても壊れにくい性質があるので、料理にもどんどん活用してください。

スペシャリストが直伝!美味食材アドバイス

写真:藤森明子さん

スペシャリストが直伝!
美味食材アドバイス

クエン酸が多く含まれる梅干しは、昔から疲労回復や腸の働きを整える食材として重宝されてきました。酸っぱい梅干しは唾液を生じさせる効果があり、この唾液に含まれるホルモン(パロチン)は、皮膚や骨の組織にはたらきかけて生育を促すと言われ、アンチエイジング効果が期待できる注目の成分です。ただし、梅干しは非常に塩分が強いものもあるので、高血圧、腎臓疾患などで塩分を控えなければいけない場合は要注意。健康な人でも、1日に1〜2個程度が適量です。食べすぎには注意してください。

写真:藤森明子さん

藤森明子さん

食品メーカーに勤務後、料理教室の講師を経験。その後は栄養士として勤務。
1995年に管理栄養士を取得。
現在はマダムマーサ・クッキングスタジオや調理師専門学校の講師、食品メーカーの試食作り、食育イベント、保健指導などで活躍中。

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