最初は滋養強壮の甘くない「薬」だった

チョコレートをひとかけら口の中に入れると、甘さと香りがトロリと溶けて広がり、幸せな気分に・・・チョコレートはまさに「甘美」な存在です。もともとは、原料であるカカオをすりつぶしたものを飲料としていたものがチョコレートの始まりと言われています。当初は「甘くない」飲料で、「飲むと力がみなぎる」と滋養強壮効果を期待される薬として飲まれていました。次第に砂糖を加えて甘い飲料となり、固形のチョコレートになったのは19世紀の半ばごろで、イギリスで開発されました。
現在、チョコレートの一人あたりの年間消費量が多いのはドイツ、イギリス、ベルギー、スイスなどヨーロッパ諸国で、その量は一人につき10kg以上と、2kgほどの日本の5倍以上です!

ポリフェノールが豊富なカカオ分に注目!

チョコレートが日本に輸入されるようになったのは明治時代ですが、非常に高価で一般には手に入らないものでした。チョコレートがごく身近なお菓子になったのは、戦後の高度成長期に入ってから。
日本では粉乳を配合し、よりなめらかに食べやすくした「ミルクチョコレート」が一般的でしたが、最近では「カカオ分」を多く含む苦みのあるチョコレートが人気を集めています。きっかけは、チョコレートの原料であるカカオに含まれる「ポリフェノール」の健康効果が注目を集めたため。赤ワインにも含まれるポリフェノールは、強い抗酸化作用があり、生活習慣病の予防が期待できるとされています。

チョコレートで脳を元気に!

仕事で頭が疲れた時に、チョコレートを食べると元気になることを実感している人は多いのではないでしょうか?チョコレートに含まれるテオブロミンという成分は、脳を刺激して集中力や記憶力を高めるとされるカフェインの仲間ですが、その作用はマイルド。さらに自律神経を調節する作用もあるので、リラックス効果も期待できます。
また、脳のエネルギーとなるブドウ糖も豊富。他にも、脳の代謝に欠かせないカルシウム、マグネシウム、鉄、亜鉛などのミネラル類もバランスよく含んでいます。

保存は温度変化に気を付けて

チョコレートは賞味期限が長く保存が効きますが、保存時の温度管理には注意を。暖かい室温から急に冷蔵庫で冷やすなど、急激な温度変化があると、チョコレートの表面が白く粉をふいたような状態になります。これは表面に油分や水分が溶け出したものが冷えて固まったもので「ブルーム現象」と呼ばれます。食べても害はないのですが、口どけが悪くなり、香りも薄れ、チョコレート本来の風味が失われてしまいます。
保存するときは、15〜20度くらいの温度変化が少ない涼しい冷暗所が理想的。油分が溶け出す目安は28度以上なので、真夏は冷蔵庫に保存したほうが良いでしょう。また、生クリームや洋酒を練り込んだ柔らかい「生チョコレート」は、水分が多く保存が効きにくいので、できるだけ早めに食べるようにしてください。

スペシャリストが直伝!美味食材アドバイス

写真:藤森明子さん

スペシャリストが直伝!
美味食材アドバイス

わずかな量でもエネルギーと豊富な栄養を摂取できるチョコレートは、古くから非常食や保存食としても活用されてきたパワーあふれる食材です。身体にうれしい栄養素を多く含んでいますが、高脂肪・高エネルギーであることは否定できないので、食べ過ぎには注意しましょう。チョコレートの効能である血糖値の上昇や抗酸化作用は、食べてから1時間後にピークを迎えます。脳を活性化させるはたらきを最大限に生かすには、試験などの集中したい時間の1時間前に食べるのが最適です。

写真:藤森明子さん

藤森明子さん

食品メーカーに勤務後、料理教室の講師を経験。その後は栄養士として勤務。
1995年に管理栄養士を取得。
現在はマダムマーサ・クッキングスタジオや調理師専門学校の講師、食品メーカーの試食作り、食育イベント、保健指導などで活躍中。

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